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EEUU: Productores se ahogan en leche que nadie compra

En 2005, Hamdi Ulukaya gastó más de US$1 millón en la compra de una vieja planta procesadora de yogur de Kraft en New Berlin, 240 kilómetros (150 millas) al noroeste de la ciudad de Nueva York. En dos años, el nativo de Turquía ya era un éxito. Su marca de yogur Chobani estaba en los refrigeradores de los supermercados de todas partes, desplazando a marcas más antiguas y reconocidas al tiempo que convertía al yogur griego en un elemento básico de la dieta estadounidense. Cremoso pero también saludable, se lo incluyó en recetas de todo tipo, desde los smoothies hasta los muffins e incluso las paletas heladas.

 

“El yogur griego fue una gran innovación en el mercado del yogur”, dice Caleb Bryant, analista sénior de bebidas de Mintel. Durante décadas, el yogur fue líquido y con alto contenido de azúcar. “Entonces aparece en escena Chobani y cambia la idea de lo que puede ser el yogur”. Con las ventas en aumento, el gobernador de Nueva York, Andrew Cuomo, convocó a la primera Cumbre del Yogur del estado en 2012. En 2013, después que el estado se convirtiera en el primer productor de yogur de los EE.UU., modificó las leyes del estado para permitir que los productores tuvieran hasta 299 vacas en lugar de sólo 199 antes de tener que cumplir con determinadas normas ambientales.

La industria láctea de Nueva York creció rápidamente. La producción de yogur en el estado llegó a un pico ese año, triplicando la de 2007.

 

Pero en los años siguientes, el yogur griego empezó a sufrir el mismo destino que aqueja a la industria láctea en general: el cambio de gustos.

En abril de 2017 y abril de 2018, las ventas de productos Chobani crecieron sólo 1 por ciento mientras que las de todas las compañías del segmento cayeron 2,2 por ciento. El crecimiento de Chobani en gran medida proviene de Chobani Flip, un producto de yogur mezclable, y de las bebidas de yogur, según Bryant. (Si bien las instalaciones de la empresa en Nueva York aún producen una cantidad total significativamente mayor de yogur, esos productos se elaboran en su planta de Idaho.) Entretanto, los bonos de Chobani están entre los de peor desempeño del sector mundial de los alimentos y las bebidas.

Los productores lecheros de Nueva York que se lanzaron a aprovechar la oportunidad de aumentar su cantidad de animales hace cinco años ahora se preguntan si fue la medida indicada. “Se nos dijo que teníamos que expandirnos”, dice Deb Windecker, productora de leche y carne vacuna de Mohawk Valley y ex proveedora de Chobani. “‘La capital de yogur, crezcan, crezcan, crezcan’. Y ahora todos nos dan la espalda”.

Los productores de leche de los EE.UU. enfrentan una lista creciente de desafíos: las guerras comerciales del gobierno de Trump coinciden con un extenso período de precios de la leche ya bajos. Un dólar fuerte hace caer las exportaciones y las fusiones han llevado al cierre de establecimientos rurales en todo el país. Lo que es peor, el largo declive del consumo estadounidense de leche fluida, el producto lácteo que da a los ganaderos las mayores ganancias, no da señales de frenarse.

Fuente: America’s Dairy Farmers

 

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